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绿树白花的篱前

刘涛的世经随笔:国际金融市场、能源价格。siisliutao@sohu.com。

 
 
 

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经济学家眼中的石油“顶峰论”  

2008-08-04 06:13:18|  分类: 默认分类 |  标签: |举报 |字号 订阅

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自从哈伯特成功预测出美国的石油产量将在1970年前后达到高峰以来,特别是经过坎贝尔和西蒙斯等人此后不遗余力的宣扬,“顶峰论”日渐深入人心,大有成为主流舆论之势。虽然在全球石油生产顶峰具体何时到来的问题上,仍存在不少争议,但多数人的共识是早晚要来。然而,如果认真考察一下“顶峰论”支持者的背景,你会发现他们大多是地质学家、石油工程师,或者是媒体记者、投资银行家等,很少是真正的经济学家。这就不禁使人好奇要问:既然高油价事关全球通胀、金融稳定、贸易运输成本等诸多经济议题,是一个重要的经济变量,那么,经济学家是如何来看待所谓“顶峰论”的呢?哈佛大学经济学教授格里高利•曼昆曾说过,虽然从十个经济学家身上你能听到十一种声音,但是当与其他领域学者混在一起时,你会发现,经济学家们在各种问题上立场又出奇一致。笔者对此深以为然,这显然与其受过共同的正规现代经济学思维训练有关。不过,如果一定要揪出点瑕疵的话,大概就是曼昆忽略了历史因素。

1865年,英国经济学家威廉•斯坦利•杰文斯出版了《煤炭问题》一书,其中写道,“有关目前便宜煤炭供给之持续期的问题,不能不引发我们的焦虑。当我们拥有的煤炭耗竭时,更高能量的替代物出现的可能性并不存在,而我们又不能以从别国进口的方式来弥补未来对煤炭的需求。考虑一下我们的工业在多大程度上依赖于煤炭,并且与其他国家相比,我们对它的消费是多么广泛,就无法设想这世界有一天将没有煤炭。由此可以简单推论:我们不能长时间以现有的使用速度持续下去。”需要说明的是,此时距美国宾州打出全球第一口油井仅仅六年,而石油在当时绝对属于新能源。如果把杰文斯书中的“煤炭”置换成“石油”的话,你一定会同意,这位伟大的边际效用学派创始者之一,其实是位不折不扣的“顶峰论”先驱。当然,这也不奇怪,因为悲观经济学家马尔萨斯对他那一代的学者影响巨大,看不到技术变迁对生产效率的变革作用。等到经济学逐渐发展到新古典阶段后,经济学家普遍开始乐观起来了,借助简单的价格-需求分析框架,他们不再杞人忧天。

不过,经济学家并不严格区分“顶峰论”与“衰竭论”,因为在他们看来,问题的实质都是一样的:随着供给日趋减少,价格将日益高昂。美国经济学家罗塞尔•罗伯茨曾以小说形式虚构了一位经济学教师山姆•戈登,在第一天给学生上经济学课时,向学生提了一个问题:已知世界探明的石油储藏量为1.238万亿桶,每天消耗为8000万桶,什么时候将用完这些石油?并要求学生一分钟做出回答。许多学生用计算器算了半天也没有结果。于是,戈登告诉他们,答案是永远用不完。因为价格上升过高时,人们就不会再使用石油,而改用其替代品作燃料了。剩下的石油由于开发成本太高,无人开发,石油自然不会用完。可以说,罗伯茨典型性地代表了大多数现代经济学家的看法。

能源经济学家詹姆斯•汉密尔顿进一步阐述了经济学家对“顶峰论”的主张。假设当前全球油价本应为每桶60美元,人们预期两年后国际油价将上涨至200美元(不难想象,一些国际投机力量在此过程中会积极强化这种预期的形成),那么,事实上当前的油价就绝不可能仅为60美元。道理很简单,如果两年后能卖出三倍的价格,人们何必现在就从地下把它开采出来呢?因此,石油产量顶峰的到来在一定程度上会被推迟。当然,把石油储存于地上油库其实也是基于同样动机——待价而沽。由于当前的石油供给受到限制,在需求不变甚至更强烈的情况下,价格会上涨。因此,这就部分解释了为什么现在的油价是120美元而不只是60美元。但凡事有不利一面,就有好的一面:按此逻辑,两年后的油价很可能也到不了200美元,原因一是追逐利润的套现行为会让囤积的石油在未来某个阶段大量释放出来;二是需求者会大量买入石油期货或期权避险,从而实际上降低石油的单位消费支出。

不过,万一某些不可测因素导致当前油价上涨过于迅猛,比如说,短期内超过200美元,结果又会怎么样呢?笔者认为,毫无疑问,需求的价格弹性将就此发生根本性变化——石油进口国将痛下决心,投入巨资开发节能技术和替代能源开发技术,从而最终减少对石油的依赖,油价上涨、需求不变的神话也将就此终结。70年代两次石油冲击的经验已证明了这一点,整个西方工业体系对石油的严重依赖到80年代中期就已大大降低。历史上,煤炭没有带来人类的末日,相信石油也不会。

上海证券报,2008年8月4日

http://paper.cnstock.com/paper_new/html/2008-08/04/content_64256688.htm

 

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